Mengingat Homer Neal, "raksasa lembut" dalam sains dan pendidikan

Homer A. Neal, seorang pemimpin seumur hidup dalam fisika energi tinggi dan pendidikan tinggi, meninggal di Ann Arbor, Michigan, pada tanggal 23 Mei pada usia 75 tahun. Dia adalah Profesor Fisika Universitas Samuel A. Goudsmit yang Terhormat Fisika di Universitas Michigan, seorang bupati Institut Smithsonian, anggota dewan Museum Nasional Sejarah dan Budaya Afrika-Amerika, dan direktur Yayasan Lounsbery. Neal berkontribusi pada sejumlah pencapaian ilmiah yang signifikan - termasuk penemuan bos Higgs pada tahun 2012 - dan merupakan tokoh terkemuka dalam komunitas kebijakan sains, membantu membentuk pendidikan sarjana sains, teknologi, teknik dan matematika (STEM) sejak 1980-an.

Dilahirkan di Franklin, Kentucky, Neal tertarik pada sains sejak usia muda, mulai kuliah di Universitas Indiana pada usia 15 tahun. Ia memperoleh gelar BS dalam bidang fisika, dengan penghargaan, di sana pada tahun 1961 dan melanjutkan untuk menyelesaikan gelar Ph. D. di University of Michigan pada tahun 1966. Neal, di luar kemampuan ilmiahnya, memiliki bakat yang menonjol dalam administrasi - seorang kolega menggambarkan dia sebagai "seorang politisi yang sangat cekatan" - dan dia dengan cepat naik pangkat di akademisi, mengambil posisi sebagai Dekan untuk Penelitian dan Pengembangan Pascasarjana di Universitas Indiana pada tahun 1976. Pada tahun 1981, ia meninggalkan Indiana untuk menjadi Wakil Presiden untuk Urusan Akademik dan Provost di Stony Brook University. Dia kembali ke Universitas Michigan pada tahun 1987 untuk memimpin departemen fisika mereka, sebuah jabatan yang dia pegang sampai tahun 1993, dan tetap di Michigan selama sisa karirnya. Dia menjabat sebagai presiden sementara universitas pada tahun 1996. Sepanjang waktu ini, Neal menasehati banyak siswa dan fakultas, termasuk mengawasi tesis almarhum Marjorie Corcocan - fisikawan partikel lama di Rice University - pada tahun 1977 di Indiana.

Neal memainkan peran utama dalam percobaan D0, sebuah kolaborasi internasional yang terdiri dari lebih dari seribu ilmuwan dari hampir 100 universitas, kehabisan Fermilab dari Departemen Energi, akselerator partikel besar di luar Chicago. Kelompok penelitiannya membantu merancang detektor untuk percobaan, serta mengelola dan menganalisis data tabrakan, yang mengarah pada penemuan kuark atas - sebuah partikel "elementer" yang berfungsi sebagai blok bangunan untuk masalah lain - pada tahun 1995. Dia juga kepala kelompok ATLAS Universitas Michigan dari tahun 2000-2015. Kelompok ini berpartisipasi dalam percobaan ATLAS di Organisasi Eropa untuk Riset Nuklir (CERN), yang menampung akselerator partikel terbesar di dunia, Large Hadron Collider (LHC) di Jenewa, Swiss. Eksperimen ATLAS bertanggung jawab untuk menemukan boson Higgs pada tahun 2012, suatu prestasi yang mendapatkan Hadiah Nobel setahun kemudian pada tahun 2013, diberikan kepada dua ilmuwan yang meramalkan keberadaan partikel tersebut.

Kepemimpinan Neal melampaui fisika energi tinggi. Pada tahun 1980, ia diangkat ke Dewan Sains Nasional (NSB) - badan penasihat independen untuk National Science Foundation (NSF) - di mana ia bertugas hingga tahun 1986. Neal memimpin gugus tugas pertama NSB pada pendidikan STEM, sebagian sebagai tanggapan upaya pemerintah Reagan untuk menghapus program pendidikan dari NSF. Studi ini menghasilkan laporan yang beredar luas, yang kemudian dikenal sebagai "Laporan Neal"; itu membuat rekomendasi kebijakan kepada NSF mengingat meningkatnya kekhawatiran tentang kesehatan pendidikan STEM sekunder di AS. Laporan ini mendorong terciptanya Pengalaman Penelitian untuk Program Sarjana (REU) dan Pengalaman Penelitian untuk Program Guru (RET), yang menyediakan pengalaman penelitian dunia nyata selama musim panas. Kedua program tetap sangat aktif hari ini di universitas dan laboratorium di seluruh negeri, termasuk program REU di CERN, yang dikemudikan oleh Neal, yang merupakan satu-satunya saluran formal bagi sarjana untuk melakukan penelitian di LHC.

Setelah masa jabatannya di NSB, Neal melanjutkan pelayanan publiknya, menjadi "ilmuwan sipil" yang terkenal dan sosok yang berpengaruh dan berpengaruh dalam komunitas kebijakan sains yang lebih luas. Dia menjabat sebagai anggota Dewan Dewan Penelitian Fisika dan Astronomi Nasional, adalah anggota dewan lama Ford Motor Company, dan bertugas di Panel Urusan Publik Masyarakat Fisik Amerika (APS), menjadi presidennya pada 2016. Dia adalah penulis bersama "Beyond Sputnik: Kebijakan Sains AS di Abad ke-21," sumber yang sangat diperlukan bagi mahasiswa dan fakultas dengan minat pada sejarah, struktur, dan tantangan terkini dari sistem kebijakan sains AS.

Tobin Smith, wakil presiden untuk kebijakan di Asosiasi Universitas Amerika, yang ikut menulis "Beyond Sputnik," mengatakan bahwa Neal adalah "bukti sempurna tentang bagaimana seorang individu dapat membantu membentuk dan memengaruhi diskusi dan pertimbangan masalah-masalah nasional pentingnya." Neal akan dikenang bukan hanya karena luasnya pengetahuan dan pencapaian ilmiahnya, tetapi juga karena semangat baiknya dan kontribusinya yang berkelanjutan untuk meningkatkan pendidikan US STEM.

Orang-orang dari Program Kebijakan Sains dan Teknologi Institut Baker berkontribusi pada blog ini.